Au  niveau de sa population, Shanghai est la plus grande ville chinoise ainsi que la plus grande ville du monde. Shanghai est un centre financier mondial et avec son port à conteneurs le plus achalandé du monde, également un centre de transport.

Shanghai est aussi un centre majeur de l'enseignement supérieur en Chine avec plus de 30 universités et collèges. Un certain nombre des plus prestigieuses universités de Chine sont basées à Shanghai, y compris l'Université de Fudan, Shanghai Jiao Tong University, l'Université de Tongji et l'Université normale de Chine orientale.

En raison de son statut de centre culturel et économique de l'Asie orientale pendant la première moitié du XXe siècle, Shanghai est généralement considéré comme le berceau de la modernité en Chine. Cette ville a également été le champ de bataille intellectuelle entre les écrivains socialistes qui se sont concentrés sur le réalisme critique, lancé par Lu Xun, Mao Dun et Nien Cheng.

Dans les 5 dernières années, Shanghai fut largement reconnue comme une nouvelle source d’influence et d'inspiration pour la culture cyberpunk. Les bâtiments futuristes tels que l'Oriental Pearl Tower et le néon lumineux Yan'an Road sont des exemples qui ont contribué à stimuler l'image de la  Shanghai cyberpunk.

Shanghai fut également le berceau du cinéma et du théâtre chinois. Le premier court métrage chinois, Le couple difficile (1913), et le premier long métrage de fiction de Chine, An Orphan Rescues his grandfather (1923) ont tous deux été produits à Shanghai. Ces deux films ont eu un impact considérable permettant à  Shanghai de  devenir le centre de production cinématographique chinoise. L'industrie du film de Shanghai a continué à fleurir au cours des années 1930, générant de grandes stars comme Hu Die, Ruan Lingyu, Zhou Xuan.

Le cheongsam, une modernisation de la qipao Mandchourie traditionnelle, fait lui aussi partie des objets culturels de Shanghai. Un autre élément culturel unique sont les résidences shikumen de Shanghai, qui sont des maisons de ville à deux ou trois étages et dont la cour avant est protégée par un haut mur de briques. Toutes les résidences sont rattachées et situées dans de petites ruelles étroites.